¿Por qué se extinguieron los neandertales?

 

- ¿Por qué se extinguieron los neandertales?

Si existiera un inconsciente colectivo de la especie, quizá pudieran interpretarse algunos mitos y leyendas de diversas culturas como reflejos de un suceso ocurrido en un pasado remoto y oscurecido por la culpa y el remordimiento.

Quizá mitos como el de Caín y Abel fueran ecos del aniquilamiento de nuestra especie hermana, los neandertales, a cargo del más evolucionado hombre moderno, después de que las dos especies fueran expulsadas del Paraíso, África, su lugar de origen.

Una interpretación parecida es la que ha imperado sin apenas cuestionamiento en el seno de la antropología.

Los hombres de Neandertal, de aspecto rudo y tosco, y carentes de atributos humanos como el lenguaje, la técnica refinada y el arte, fueron exterminados en pocos milenios, en cuanto los hombres modernos, provenientes de África, llegaron a Europa, lo que ocurrió hace unos 40.000 años.

Los hombres de Neandertal fueron desplazados pronto de las regiones centrales de Europa y sobrevivieron algunas poblaciones residuales en la periferia hasta hace unos 28.000 años. Luego desaparecieron sin dejar huella.

Hipótesis de la extinción del Neandertal

Existen diversas hipótesis para explicar esta sustitución: aniquilación directa por medio de una guerra de conquista; transmisión de enfermedades; desplazamiento por competencia, ya que los seres humanos modernos eran más innovadores y creativos, y tenían técnicas más depuradas para la
caza y un entramado social más fuerte; o quizá debido a la propia incapacidad de los neandertales para sobrevivir y resistir cambios (olvidando que desde hacía 200.000 años habían soportado con éxito los periodos glaciales más duros).

Este panorama está cambiando sustancialmente en los últimos años.

Los hallazgos de muchos yacimientos, a veces de difícil interpretación, están complicando muchísimo la visión que teníamos de estos seres tan cercanos a nosotros y al mismo tiempo tan enigmáticos.

Para empezar, no está claro que sean una especie nítidamente diferenciada de la nuestra, que no ha aportado nada a nuestro patrimonio genético.

Se ha estudiado el ADN de restos de neandertales y parece ser muy distinto del nuestro, lo que descartaría que descendiéramos de ellos, pero las muestras halladas han sido pequeñas y la cuestión puede estar aún abierta.

Además, en los últimos años se han encontrado fósiles humanos que parecen presentar un mosaico de rasgos neandertales y modernos, lo que probaría que entre los dos grupos existió cruzamiento (lo que estaría de acuerdo con nuestra disponibilidad sexual y con las tendencias que siempre han mostrado las culturas colonizadoras humanas).

Por ejemplo, algunos de los restos más antiguos de humanos modernos presentan una serie de rasgos “robustos” que podrían proceder de un intercambio genético con los neandertales.

Un yacimiento de Croacia de hace unos 28.000 años muestra que en el centro de Europa coexistieron humanos modernos y neandertales al mismo tiempo y los esqueletos de estos últimos presentan algunos rasgos más “delicados” que los que son típicos del grupo.

El hallazgo más espectacular en este sentido es el del esqueleto bastante completo de un niño del centro de Portugal de hace 25.000 años.

Este niño, que había sido enterrado ritualmente, presenta una compleja mezcla de rasgos neandertales y modernos, de modo que es difícil clasificarlo en cualquiera de los dos grupos.

Su cara ya tenía una apariencia bastante moderna, pero su constitución era rechoncha y robusta, con extremidades cortas.

La mezcla parece resultado de un largo proceso de hibridación, más que de un cruzamiento esporádico.

Si realmente existió un amplio cruzamiento, ¿por qué no presentamos más rasgos compartidos con los neandertales?

Una posible explicación es que los neandertales eran muchos menos.

Del mismo modo que los rasgos de los aborígenes australianos se han desdibujado mucho cuando se han mezclado con los inmigrantes mucho más numerosos, las escasas poblaciones neandertales no tendrían mucho peso genético y sus caracteres estarían muy enmascarados.

Características físicas y psíquicas de los neandertales

Otra imagen que está cambiando radicalmente es la de los neandertales como seres muchísimo más atrasados y torpes que los humanos modernos.

Los neandertales eran poderosos cazadores que capturaban grandes animales en condiciones muy adversas, lo que desde luego no puede hacerse sin desarrollar un buen número de habilidades sociales.

Fabricaban una considerable variedad de herramientas, aunque de menor complejidad y de acabado más tosco que las de los humanos modernos.

Dominaban el fuego, poseían al menos la capacidad anatómica de emitir sonidos complejos (aunque menos variados que los del hombre moderno) y su cerebro era incluso mayor que el nuestro.

Algunos indicios de interpretación problemática sugieren que desarrollaron cierta cultura simbólica: por ejemplo, el enterramiento deliberado de sus muertos.

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Cultura Neandertal

Recientemente se han hallado, sobre todo en yacimientos de Francia y España, restos óseos neandertales junto a utensilios de complejidad intermedia entre la típica de los neandertales (cultura musteriense) y la de los humanos modernos (auriñaciense).

Algunos utensilios eran bastante elaborados e incluían no sólo piedras labradas, sino también útiles de hueso (el uso de este último material se creía exclusivo de los hombres modernos).

También aparecían adornos corporales y objetos decorados, lo que sería indicio de esa cultura simbólica que siempre se ha negado a los neandertales.

Se ha sugerido que estos objetos podrían proceder de estratos más modernos o que los neandertales los obtuvieron por intercambio o los robaron.

Pero presentan algunas particularidades de ejecución que no son las típicas de los objetos del hombre moderno (por ejemplo, los colgantes de
dientes neandertales se sujetaban a través de un surco horizontal excavado en el esmalte, mientras que los humanos modernos los sujetaban haciendo un agujero y pasando un hilo a su través).

Además, los restos de esta cultura neandertal evolucionada, que se llama chatelperroniense, son más antiguos que los primeros restos auriñacienses encontrados en Europa, lo que probaría que se desarrolló independientemente.

Seguramente, después de todo, habrá bastantes cosas que hemos aprendido de los neandertales.

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